Två grupper undersöker den ekonomiska genomförbarheten av gruvdrift på asteroider

Credit: CC0 Public Domain
Credit: CC0 Public Domain

Två grupper av ekonomer har genomfört ekonomiska bedömningar av brytning av asteroider – en av dem är en trio med en medlem vardera från University of Tor Rome Vergata, University of Maryland och Middlebury College. De såg på asteroidbrytning som en del av nästa logiska steg i att tjäna pengar på rymdutforskning.

Den andra gruppen, med tre medlemmar från Colorado School of Mines och en fjärde från Internationella valutafonden, fokuserade mer på de utmaningar som skulle behöva övervinnas för att industrin skulle kunna kapitalisera på tillgångar som för närvarande är fria att ta på asteroider. Båda grupperna har publicerat artiklar som beskriver deras arbete i tidskriften Proceedings of the National Academy of Sciences.

Tidigare forskning har visat att det finns värdefulla material på asteroider. Detta inkluderar diamanter och kanske andra ädelstenar, men de verkligt värdefulla materialen är mer sannolikt metaller som är högt värderade men som det råder brist på här på jorden, såsom kobolt, nickel och platina. Sådana metaller har ökat i värde under de senaste åren eftersom de har använts i en mängd moderna teknikprodukter som batterier, solpaneler och delar till väderkvarnar.

Sådana metaller tenderar att komma från ett fåtal länder, vilket äventyrar tillgången och ökar kostnaderna. För att övervinna dessa utmaningar riktar vissa företag blickarna mot haven – havsbotten har visat sig innehålla enorma mängder värdefulla metaller. Men att skörda dem innebär att man stör ekosystemen, förorenar havet och ådrar sig kostnader i samband med djuphavsverksamhet.

Detta har fått vissa, t.ex. de två grupperna i dessa nya försök, att överväga vilka kostnader som kan vara förknippade med att skörda sådana metaller från asteroider, och om de kan vara tillräckligt låga för att göra deras strävan värd investeringen.

I den första artikeln konstaterar Corrado et al att rymdframsteg traditionellt har inneburit ekonomiska spridningseffekter, där rymdaktiviteter har stimulerat framsteg och så småningom vinster för företag som kapitaliserat på dem. De misstänker att samma sak kommer att gälla för framtida rymdinsatser, inklusive gruvdrift på asteroider.

I den andra artikeln fokuserar Fleming et al däremot mer specifikt på metallbrytning på asteroider. De tittar på kostnaderna för alla inblandade faktorer, från FoU till utformning och byggande av raketer och den hårdvara de skulle bära (inklusive robotar) för att gräva metall från asteroider och föra tillbaka den till jorden.

Deras beräkningar visar att det under de kommande 30-40 åren inte bara kan bli lönsamt att skörda metaller från asteroider utan att det även kan bli det dominerande sättet att utvinna ädelmetaller, i takt med att priserna stiger och kostnaderna för att arbeta i rymden minskar.

Ytterligare information: Luisa Corrado et al, Space exploration and economic growth: New issues and horizons, Proceedings of the National Academy of Sciences (2023). DOI: 10.1073/pnas.2221341120

Maxwell Fleming et al, Mining in space could spur sustainable growth, Proceedings of the National Academy of Sciences (2023). DOI: 10.1073/pnas.2221345120

Bli först med att kommentera

Lämna ett svar

Din e-postadress kommer inte att publiceras.