Studie visar att skyddade områden för elefanter fungerar bäst om de är sammankopplade

En flock elefanter i Hwange nationalpark, Zimbabwe. Kredit: Prof. Rudi van Aarde
En flock elefanter i Hwange nationalpark, Zimbabwe. Kredit: Prof. Rudi van Aarde

Bevarandeåtgärder har framgångsrikt stoppat nedgången i den afrikanska savannelefantpopulationen i södra Afrika, men mönstret varierar lokalt, enligt en ny studie.

Bevisen tyder på att den långsiktiga lösningen för elefanternas överlevnad inte bara kräver att områden skyddas utan att de också är anslutna så att populationerna kan stabiliseras naturligt, säger ett internationellt forskargrupp.

Deras studie, som publicerades den 5 januari i Science Advances, samlade in uppskattningar av undersökningar och beräknade tillväxttakter för mer än 100 elefantpopulationer i södra Afrika mellan 1995 och 2020, vilket står för uppskattningsvis 70% av den globala savannelefantpopulationen. Den publicerade artikeln har titeln ”Skydd och sammankoppling av landskap stabiliserar populationer av den hotade savannelefanten”.

”Det här är den mest omfattande analysen av tillväxttakten för någon population av stora däggdjur i världen”, säger medförfattaren Rob Guldemond, chef för Conservation Ecological Research Unit (CERU) vid University of Pretoria i Sydafrika.

På det hela taget är resultaten av undersökningen positiva. Det finns lika många elefanter nu som för 25 år sedan, vilket är en sällsynt vinst för naturvården i en tid då planeten snabbt förlorar biologisk mångfald. Mönstret är dock inte konsekvent i alla regioner. I vissa områden, som södra Tanzania, östra Zambia och norra Zimbabwe, har antalet elefanter minskat kraftigt på grund av illegal tjuvjakt på elfenben. I andra regioner, som norra Botswana, ökar däremot populationerna kraftigt.

Karta över elefantpopulationens tillväxttakt i södra Afrika. Kredit: Huang et al. 2024 (DOI: 10.1126/sciadv.adk2896)
Karta över elefantpopulationens tillväxttakt i södra Afrika. Kredit: Huang et al. 2024 (DOI: 10.1126/sciadv.adk2896)

”Okontrollerad tillväxt är dock inte nödvändigtvis en bra sak”, säger Stuart Pimm, medförfattare till studien och Doris Duke Professor of Conservation vid Duke University i North Carolina. ”Snabbt ökande populationer kan växa ifrån och skada sin lokala miljö och visa sig vara svåra att hantera – vilket innebär ett hot mot deras långsiktiga stabilitet”, säger Pimm.

Förutom att dokumentera den lokala tillväxttakten tittade teamet även på de lokala populationernas egenskaper för att identifiera vad som gör dem stabila, det vill säga varken växande eller minskande.

Elefantpopulationer i välskyddade men isolerade parker, som ibland kallas ”fortress conservation”, växer snabbt i avsaknad av hot men är ohållbara på lång sikt. Dessa elefanter kommer sannolikt att behöva framtida bevarandeinsatser, såsom förflyttning eller födelsekontroll, vilket är både kostsamma och intensiva insatser.

Teamet fann att de mest stabila populationerna finns i stora kärnområden som omges av buffertzoner. Kärnområdena definieras av sina starka miljöskyddsnivåer och minimala mänskliga påverkan, medan buffertzonerna tillåter vissa aktiviteter som hållbart jordbruk, skogsbruk eller troféjakt. Till skillnad från de isolerade fästningarna är kärnområdena sammankopplade med andra parker, vilket gör att hjordarna kan röra sig naturligt.

Elefanter tar ett dammbad för att hålla sig svala i Botswana. Kredit: Professor Rudi van Aarde
Elefanter tar ett dammbad för att hålla sig svala i Botswana. Kredit: Professor Rudi van Aarde

”Det avgörande är att du behöver en blandning av områden med mer stabila kärnpopulationer kopplade till mer varierande buffertområden”, säger huvudförfattaren Ryan Huang, en Duke Ph.D. som nu gör postdoktoral forskning vid CERU.

”Dessa buffertar absorberar invandrare när kärnpopulationerna blir för höga, men ger också flyktvägar när elefanterna möter dåliga miljöförhållanden eller andra hot som tjuvjakt”, säger Huang.

Att sammanlänka skyddade områden innebär att elefanterna fritt kan röra sig in och ut. På så sätt kan en naturlig jämvikt uppstå utan mänsklig inblandning, och naturvårdare behöver inte använda sina begränsade resurser för att upprätthålla balansen.

”Att uppmana till sammankoppling av parker är inte något nytt. Många har gjort det”, säger Huang. ”Men förvånansvärt nog har det hittills inte funnits särskilt många publicerade bevis på att det är effektivt. Den här studien hjälper till att kvantifiera varför det fungerar.”

”Att sammanlänka skyddade områden är avgörande för överlevnaden för afrikanska savannelefanter och många andra djur- och växtarter”, säger Celesté Maré, medförfattare och doktorand vid Aarhus universitet i Danmark. ”Populationer med fler möjligheter att förflytta sig är friskare och mer stabila, vilket är viktigt med tanke på en osäker framtid på grund av klimatförändringarna.”

Ytterligare information: Ryan Huang et al, Protecting and connecting landscapes stabilises populations of the Endangered savannah elephant, Science Advances (2024). DOI: 10.1126/sciadv.adk2896. www.science.org/doi/10.1126/sciadv.adk2896

Bli först med att kommentera

Lämna ett svar

Din e-postadress kommer inte att publiceras.