Hur vuxna förstår vad små barn säger

Bäbis

När spädbarn börjar prata är deras ordförråd mycket begränsat. Ofta är ett av de första ljuden ”da”, vilket kan syfta på pappa, en hund, en prick eller ingenting alls.

Hur kan en vuxen lyssnare förstå denna begränsade verbala repertoar? En ny studie från forskare vid MIT och Harvard University har visat att vuxnas förståelse av konversationssammanhang och kunskap om felaktiga uttal som barn ofta gör är avgörande för förmågan att förstå barns tidiga språkliga ansträngningar.

Med hjälp av tusentals timmar av transkriberade ljudinspelningar av barn och vuxna som interagerar skapade forskargruppen beräkningsmodeller som gjorde det möjligt för dem att börja baklängeskonstruera hur vuxna tolkar vad små barn säger. Modeller som enbart baserades på de faktiska ljud som barnen producerade i sitt tal gjorde ett relativt dåligt jobb med att förutsäga vad vuxna trodde att barnen sa.

De mest framgångsrika modellerna baserade sina förutsägelser på stora delar av tidigare konversationer som gav ett sammanhang för vad barnen sa. Modellerna presterade också bättre när de omskolades på stora datamängder av vuxna och barn som interagerade.

Resultaten, som publiceras i Nature Human Behaviour, tyder på att vuxna är mycket skickliga på att göra dessa kontextbaserade tolkningar, som kan ge avgörande feedback som hjälper spädbarn att tillägna sig språk, säger forskarna.

”En vuxen med lång erfarenhet av att lyssna använder sig av extremt sofistikerade mekanismer för språkförståelse, och det är helt klart det som ligger till grund för förmågan att förstå vad små barn säger”, säger Roger Levy, professor i hjärn- och kognitionsvetenskap vid MIT. ”I nuläget har vi inga direkta bevis för att dessa mekanismer direkt underlättar språkinlärningen hos små barn, men jag tycker att det är rimligt att anta att de gör språkinlärningen mer effektiv och jämnar ut vägen för en framgångsrik språkinlärning hos barnen.”

Levy och Elika Bergelson, biträdande professor i psykologi vid Harvard, är de främsta författarna till studien. Stephan Meylan, postdoktor vid MIT, är huvudförfattare till artikeln.
Vuxnas förmåga att lyssna är avgörande

Många studier har undersökt hur barn lär sig att tala, men i det här projektet ville forskarna vända på frågan och studera hur vuxna tolkar vad barn säger.

”Även om man historiskt har tittat på ett antal egenskaper hos den som lär sig, och vad det är hos barnet som gör att det kan lära sig saker från världen, har mycket lite gjorts för att titta på hur de förstås och hur det kan påverka processen för språkinlärning”, säger Meylan.

Tidigare forskning har visat att när vuxna pratar med varandra använder de sina föreställningar om hur andra människor sannolikt kommer att prata, och vad de sannolikt kommer att prata om, för att hjälpa dem att förstå vad deras samtalspartner säger. Denna strategi, som kallas ”noisy channel listening”, gör det lättare för vuxna att hantera den komplexa uppgiften att tyda de akustiska ljud de hör, särskilt i miljöer där rösterna är dämpade eller det finns mycket bakgrundsljud, eller när talarna har olika accenter.

I den här studien undersökte forskarna om vuxna också kan använda den här tekniken för att tolka de ofta till synes meningslösa yttranden som barn som håller på att lära sig att prata producerar.

”Problemet med att tolka det vi hör är ännu svårare för barnspråk än för vanlig språkförståelse hos vuxna, som faktiskt inte heller är så lätt, även om vi är väldigt bra på det”, säger Levy.

För den här studien använde forskarna dataset som ursprungligen genererades vid Brown University i början av 2000-talet och som innehåller hundratals timmar av transkriberade samtal mellan barn i åldrarna 1 till 3 och deras vårdnadshavare. Uppgifterna omfattar både fonetiska transkriptioner av de ljud som barnen producerade och texten av vad transkriberaren trodde att barnet försökte säga.

Forskarna använde andra dataset med barns språk (som innehöll cirka 18 miljoner talade ord) för att träna datoriserade språkmodeller för att förutsäga vilka ord barnen sa i det ursprungliga datasetet, baserat på den fonetiska transkriptionen.

Med hjälp av neurala nätverk skapade de många olika modeller, som varierade i hur sofistikerade deras kunskaper om samtalsämnen, grammatik och barns felaktiga uttal var. De manipulerade också hur mycket av konversationskontexten som varje modell fick analysera innan den gjorde sina förutsägelser om vad barnen sa. Vissa modeller tog bara hänsyn till ett eller två ord som sagts före målordet, medan andra fick analysera upp till 20 tidigare yttranden i utbytet.

Forskarna fann att enbart akustikanalysen av vad barnet sa inte ledde till modeller som var särskilt bra på att förutsäga vad vuxna trodde att barn sa. De modeller som lyckades bäst använde mycket rika representationer av samtalsämnen, grammatik och uppfattningar om vilka ord barn sannolikt kommer att säga (till exempel boll, hund eller bebis, snarare än inteckning). Och precis som hos människor förbättrades modellernas förutsägelser när de fick ta hänsyn till större delar av tidigare samtal för att få ett sammanhang.
Ett system för återkoppling

Resultaten tyder på att när vuxna lyssnar på barn baserar de sin tolkning av vad barnet säger på tidigare samtal som de har haft. Om till exempel en hund hade nämnts tidigare i samtalet var det mer sannolikt att ”da” tolkades av en vuxen lyssnare som ”hund”.

Detta är ett exempel på en strategi som människor ofta använder när de lyssnar på andra vuxna, nämligen att basera sin tolkning på ”priors”, eller förväntningar baserade på tidigare erfarenheter. Resultaten tyder också på att vuxna som lyssnar på barn har förväntningar på hur barn vanligtvis uttalar ord fel, till exempel ”weed” för ”read”.

Forskarna planerar nu att undersöka hur vuxnas förmåga att lyssna, och deras efterföljande svar till barn, kan bidra till att underlätta barns förmåga att lära sig språk.

”De flesta människor föredrar att prata med andra, och jag tror inte att spädbarn är något undantag från detta, särskilt om det finns saker som de vill ha, antingen på ett konkret sätt, som mjölk eller att bli upplockad, men också på ett immateriellt sätt i form av bara strålkastarljuset av social uppmärksamhet”, säger Bergelson. ”Det är ett återkopplingssystem som kan få barnet, med sina spirande sociala och kognitiva färdigheter och allt annat, att fortsätta på den inslagna vägen och försöka interagera och kommunicera.”

Ett sätt för forskarna att studera detta samspel mellan barn och vuxna är att kombinera beräkningsmodeller för hur barn lär sig språk med den nya modellen för hur vuxna reagerar på vad barn säger.

”Vi har nu en modell av en vuxen lyssnare som vi kan koppla till modeller av barn som lär sig språk, och sedan kan dessa elever utnyttja den återkoppling som ges av den vuxna modellen”, säger Meylan. ”Nästa steg är att försöka förstå hur barnen tar till sig den feedback de får från dessa vuxna och bygga en modell av vad dessa barn förväntar sig att en vuxen ska förstå.”

Ytterligare information: Stephan Meylan et al, How adults understand what young children say, Nature Human Behaviour (2023). DOI: 10.1038/s41562-023-01698-3

Bli först med att kommentera

Lämna ett svar

Din e-postadress kommer inte att publiceras.