Gamla krukor ger ledtrådar om hur olika dieter hjälpte boskapsskötare att frodas i södra Afrika

Credit: Reconstructing Prehistoric African Population Structure, Cell (2017). DOI: 10.1016/j.cell.2017.08.049
Credit: Reconstructing Prehistoric African Population Structure, Cell (2017). DOI: 10.1016/j.cell.2017.08.049

Introduktionen av boskapsskötsel – en livsstil som går ut på att hålla hjordar av mobila tamdjur – har på ett betydande sätt förändrat Afrikas genetiska, ekonomiska, sociala och kulturella landskap under de senaste 10 000 åren. Till skillnad från andra delar av världen spreds mobil boskapsskötsel över hela kontinenten tusentals år före jordbruket och ersatte inte födosök på många platser. Detta gav upphov till komplexa mosaiker av födosökare och livsmedelsproducenter i Afrika söder om Sahara.

När boskapsskötseln nådde södra Afrika under det tidiga första årtusendet e.Kr. spreds den snabbt över hela regionen, delvis på grund av att olika grupper av boskapsskötare antogs ha börjat använda får lokalt. Eftersom dessa samlare och herdar lämnade efter sig liknande typer av artefakter är det svårt att fastställa vem som var herde i det arkeologiska materialet, deras kostval och hur detta levnadssätt spreds.

Enbart traditionella arkeologiska data – t.ex. vilka typer av djurben som finns på platserna – kan inte alltid hjälpa till. Därför måste forskarna kombinera flera olika typer av bevis från både traditionell och biomolekylär arkeologi, vilket innebär att man studerar gamla lipider (fetter) och proteiner.

Jag är en antropologisk arkeolog vars forskning fokuserar på att förstå hur boskapsskötare trivdes i kustöknen Namaqualand i Sydafrika under de senaste 2 000 åren.

Nyligen ingick jag i ett forskarlag som ville få en bättre förståelse för hur de gamla boskapsskötarna i Namaqualand integrerade får i sin kost. Vi analyserade resterna av tidigare måltider som bevarats i arkeologisk keramik. Genom att analysera lipider som fastnat i gammal keramik fann vi bevis för mjölkfetter.

Vid första anblicken kan detta tyckas vara en historisk kuriositet utan några aktuella tillämpningar. Men i själva verket kan den här forskningen – medan boskapsskötsel fortfarande är en livskraftig ekonomisk verksamhet i Namaqualand – bidra till den bredare diskussionen om klimattålig landskapsanvändning.

Boskapsskötseln spred sig till Namaqualand i samband med miljömässiga, ekonomiska och sociala förändringar. Liknande krafter hotar boskapsskötselns framtid. Att förstå hur forntida boskapsskötare hanterade sina hjordar i en oförutsägbar miljö kan ge insikter för att ändra eller förfina nuvarande praxis.

Att studera krukorna

Namaqualand, som täcker cirka 50 000 km2, ligger i den västligaste delen av Sydafrikas Nordkap-provins.

Området avgränsas av Atlanten i väster, Kamiesbergbergen cirka 100 km österut, floden Oliphants i söder och Orangefloden i norr. Denna halvtorra öken har en genomsnittlig årlig nederbörd på 150 mm; mer än 66% av detta faller under vintermånaderna. Den största staden i regionen är Springbok, med en befolkning på knappt 13 000 invånare.

Det finns i allmänhet inte många ben från boskap på arkeologiska fyndplatser i regionen. Det beror på att boskapsskötarna var mycket rörliga, hade små hjordar och inte regelbundet åt sina får.

Det finns dock en arkeologisk resurs som finns i överflöd: keramikskärvor. Dessa innehåller mikroskopiska spår av de gamla måltider som tillagats i dem. Genom att analysera dessa keramikbundna lipider med en metod som kallas organisk restanalys kan forskare identifiera idisslare (till exempel får, ko, antilop), icke-idisslare (till exempel säl, skaldjur, fisk) och idisslande mejerifetter som tillagades i krukorna. Att hitta mjölkfetter i keramik ger bevis för boskap när deras ben saknas eller inte kan identifieras på arkeologiska platser.

Vi analyserade keramik från fyra arkeologiska fyndplatser i regionen som daterats till mellan AD 137 och AD 1643 för att hjälpa till att reda ut kostvalen hos forntida boskapsskötare och fodervärdar i Namaqualand.

De två fyndplatserna i inlandet som ligger längs Orange River innehöll rester av domesticerade djur och keramik. De två platserna vid kusten innehöll inga rester av domesticerade djur, men däremot keramik, som allmänt betraktas som en indikator på boskapsskötare.

Vi fann att de människor som använde dessa krukor åt en mängd olika födoämnen, inklusive animaliska fetter från idisslare och icke idisslare. Vi fann också det första direkta beviset på att människor bearbetade mjölk i sydafrikansk keramik.

Dessa resultat tyder på att lågintensiva boskapsskötare som levde i Namaqualand under den period vi studerade inte enbart förlitade sig på sina tamdjur för alla eller ens de flesta av sina dagliga kostbehov. Istället hade de en varierad kosthållning och förlitade sig på en rad olika arter för sin dagliga försörjning.

Blickar framåt

Vårt nästa steg är att karakterisera de keramikbundna proteiner som bevarats i keramiken. Analys av organiska rester är ett kraftfullt verktyg. Men den kan bara separera lipider i breda kategorier (mejeriprodukter, idisslare, icke idisslare). Keramiskt bundna proteiner liknar DNA på så sätt att de kodar för grundläggande genetisk information som är avgörande för att identifiera arter. Dessa data på artnivå är avgörande eftersom tidiga livsmedelsproducenter består av vilda och tama arter som ser likadana ut.

Även om denna forskning fokuserar på det avlägsna förflutna har den tillämpningar även idag.

I Namaqualand är boskapsskötsel fortfarande en viktig inkomstkälla för många: 60 % av hushållen deltar i någon form av daglig boskapsskötsel. Globalt sett står många boskapsskötare inför allvarlig brist på vatten, mat och betesmark. Boskapsskötarna i Namaqualand utsätts för extrema temperaturer och har ofta mycket begränsad tillgång till vatten och betesmark.

Därför är denna mer riktade typ av forskning om resursanvändning och försörjningsbeslut hos arkeologiska herdar som trivdes i en oförutsägbar miljö viktig och aktuell.

Denna artikel är återpublicerad från TheConversation,com under en Creative Commons-licens. Läs den ursprungliga artikeln.

Bli först med att kommentera

Lämna ett svar

Din e-postadress kommer inte att publiceras.