För första gången hittas industriföroreningar i koraller i Medelhavet

The coral species Cladocora caespitosa. Credit: Diego K. Kersting
The coral species Cladocora caespitosa. Credit: Diego K. Kersting

Föroreningar från förbränning av fossila bränslen har för första gången hittats inbäddade i koraller, vilket ger forskare ett potentiellt nytt verktyg för att spåra föroreningarnas historia, visar en ny studie ledd av UCL-forskare.

I studien, som publiceras i tidskriften Science of the Total Environment, identifierades kolpartiklar från förbränning av fossila bränslen i korallerna i Illa Grossa Bay, utanför Columbretes-öarna i Medelhavet. Att hitta denna typ av föroreningar – som kallas flygaska eller sfäroida kolpartiklar (SCP) – som förorenar naturliga avlagringar ses som en indikator på förekomsten av mänskligt inflytande på miljön och en historisk markör för början av den föreslagna antropocena epoken.

Koraller är ett vanligt naturligt arkiv för paleoklimatstudier på grund av deras mätbara tillväxttakt. I likhet med trädringar kan deras långa livslängd och långsamma och regelbundna tillväxt förse forskare med årliga, månatliga eller till och med veckovisa miljödata som går flera år tillbaka i tiden.

Hittills har de främst använts för att mäta tidigare klimatförhållanden som vattentemperaturer och kemi, men detta är första gången som förorenande partiklar – förutom mikroplaster – har återfunnits från koraller.

Lucy Roberts (UCL Geography), huvudförfattare, säger: ”Upptäckten av dessa föroreningar inbäddade i korallskelett sträcker sig över årtionden och ger en tydlig bild av hur omfattande mänskligt inflytande är på miljön. Det är första gången vi har kunnat se den här typen av föroreningar i koraller, och deras förekomst i dessa avlagringar är parallell med den historiska förbränningen av fossila bränslen i regionen.”

Korallarten Cladocora caespitosa. Kredit: Diego K. Kersting
Korallarten Cladocora caespitosa. Kredit: Diego K. Kersting

Koraller, som är små ryggradslösa djur som tenderar att leva i expansiva kolonier, sväljer SCP-föroreningarna från det omgivande vattnet och införlivar dem när de odlar sina kalciumkarbonatskelett.

Forskare vid Instituto de Acuicultura de Torre de la Sal (IATS-CSIC) samlade in korallprover från flera platser längs ett rev utanför Castellós kust i Spanien. Korallarten, Cladocora caespitosa, har studerats och övervakats där i två decennier och platsen anses vara en indikatorplats för globala förändringar.

Korallerna ligger nästan 60 kilometer från kusten och inom ett skyddat marint reservat, vilket minimerar sannolikheten för lokal kontaminering. Arten är den enda korall från Medelhavet som har förmågan att bilda stora rev, och det är känt att den växer med i genomsnitt 0,3 centimeter per år.

Väl i UCL:s laboratorium upplöstes korallerna i syra, vilket gjorde att eventuella förorenande partiklar som var inbäddade i skelettet lämnades kvar. Teamet räknade först alla SCP:er i resterna under ett mikroskop. Proverna undersöktes sedan i ett elektronmikroskop och analyserades med röntgenstrålar för att leta efter kemiska signaturer för SCP-föroreningar som tyder på kol- eller oljekraftverk.

Teamet fann att korallerna uppvisade en betydande ökning av SCP-föroreningar mellan cirka 1969 och 1992. Detta motsvarar en tid då Europa industrialiserades snabbt och kolförbrukningen i landet ökade dramatiskt.

Illa Grossa Bay, den stora bukten på den stora ön i Columbretes-öarna utanför Spaniens kust. Kredit: Diego K. Kersting
Illa Grossa Bay, den stora bukten på den stora ön i Columbretes-öarna utanför Spaniens kust. Kredit: Diego K. Kersting

Dessa resultat överensstämmer med andra mätningar av SCP-föroreningar från bergssjöar i Spanien, vilket stöder tanken att koraller kan fungera som naturliga arkiv för att mäta förändrade föroreningsnivåer under årens lopp.

Dessa resultat kommer vid en tidpunkt då forskare letar efter verktyg för att markera början på den antropocena epoken, en enhet av geologisk tid som används för att beskriva den senaste åldern i jordens historia där mänsklig aktivitet blev det dominerande inflytandet på planetens klimat och miljö.

Ett antal forskare har förespråkat att närvaron av SCP:er ska användas som en markör för början av antropocen, och upptäckten av dem i korallskelett ger stöd för detta argument. De har redan identifierats i sjö- och havssediment, iskärnor och torvbäddar.

Dr. Roberts säger: ”Eftersom det blir tydligare att människor har förändrat den naturliga miljön till en aldrig tidigare skådad nivå, fungerar dessa föroreningar som outplånliga markörer som indikerar starten på den antropocena epoken. Detta är värdefullt för forskare som försöker förstå historien om människans påverkan på den naturliga världen och fungerar som en kraftfull påminnelse om hur omfattande människans inflytande är över miljön.”

Forskningen leddes av UCL, i samarbete med Instituto de Acuicultura de Torre de la Sal, Spanien, och University of Leicester.

Ytterligare information: L.R. Roberts et al, First recorded presence of anthropogenic fly-ash particles in coral skeletons, Science of The Total Environment (2024). DOI: 10.1016/j.scitotenv.2024.170665

Bli först med att kommentera

Lämna ett svar

Din e-postadress kommer inte att publiceras.